西暦1912年 - タイタニック号が沈没/ピルトダウン人の化石

豪華客船の悲劇/40年後に捏造が発覚

タイタニック号が沈没

タイタニック号
タイタニック号
タイタニック号沈没 - British Movietone
イギリスの豪華客船タイタニック号が、1912 年の処女航海で、濃霧のため氷山に衝突、沈没した。乗員乗客 1500 名あまりが犠牲となり、世界最悪の海難事故となった。

ピルトダウン人の化石

ピルトダウン人の化石をめぐる議論(ジョン・クック)
ピルトダウン人の化石をめぐる議論(ジョン・クック)
1912 年、ロンドン南部のサセックス州ピルトダウンの砂利採掘場から、大きな頭蓋と類人猿を思わせる下顎骨の化石が出土した。発見したアマチュア考古学者のチャールズ・ドーソンは、大英博物館のアーサー・スミス・ウッドワード卿の研究室に運び込まれ、人類進化のミッシング・リンクを埋めるものと鑑定された。
ところが、1953 年、この化石はヒトの頭蓋骨とオランウータンの下顎骨を組み合わせた偽物であることが判明した。電子顕微鏡や元素分析から、ピルトダウン人の骨は現代のものと分かったのである。
この捏造事件の犯人は誰なのか、目的は何だったのか、いまも明らかにされていない。

ところで、当時、化石を本物と鑑定した動物学者レイ・ランケスターは、ロンドン大学とオックスフォード大学の教授を歴任し、大自然史博物館の館長を務めた大御所であるが、30 歳の時に、イギリスで評判だった霊能力者のトリックを見抜き、告訴した。自称霊能力者の罪は問われなかったものの、裁判所で熱弁を振るう若い科学者の姿は、イギリス中の話題になった。
そのランケスターをして、まんまとピルトダウン人の嘘に騙されてしまったのである。
1915 年、ジョン・クックが描いた 1 枚の絵画が王立美術院に出展された。ランケスターをはじめとする 8 人の科学者がピルトダウン人の化石を囲んでいる様は、人類発祥の地がイギリスであることを確認しあっているように見える。
ヴィクトリア朝の栄光が過去のものとなり、同じ年、豪華客船タイタニック号が沈没した。やがて大英帝国は第一次世界大戦へと巻き込まれてゆく。

この時代の世界

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(この項おわり)
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